Le comté de Charleston enquête sur les habitudes de dépenses d’un juge après que le Post et le Courrier aient interrogé des dizaines de milliers de dollars de voyages qu’il a effectués dans des lieux éloignés sur le sou du public.

Master-in-Equity Mikell Scarborough est le deuxième employé le mieux payé du comté, avec un salaire qui dépasse 191 000 $. Pourtant, il s’est tourné vers les contribuables pour couvrir le coût des vols en première classe et des nuits supplémentaires qu’il avait réservées dans les stations balnéaires et montagneuses pour des voyages de conférence vers des lieux de vacances de choix, selon le journal.

Il aurait pu s’en tenir à des offres dans l’État beaucoup moins coûteuses pour répondre aux exigences annuelles en matière d’éducation pour son travail, un poste judiciaire spécial principalement chargé de gérer des centaines de saisies, de litiges fonciers et d’autres affaires civiles chaque année.

Au lieu de cela, Scarborough a sillonné le pays, épargnant peu de luxe en cours de route.

Son voyage comprenait: un hôtel et un spa le long de la côte ensoleillée d’Honolulu; spectacles au festival de renommée mondiale Oregon Shakespeare; et l’hébergement dans les montagnes du Wyoming et du Montana, destinations prisées connues pour la grappe de parcs nationaux de la région.

Scarborough, qui est sur le banc depuis 17 ans, insiste sur le fait que les voyages ont eu un intérêt public: ils lui ont permis d’assister à des séminaires organisés par le National Judicial College, qui a une mission de plusieurs décennies pour aider à former les juges du pays.

Mais après que The Post et Courier se soient renseignés sur les dépenses de Scarborough, il a remboursé le comté pour ses billets d’avion en première classe. Le comté a également suspendu sa carte de dépenses et lancé un examen interne, a déclaré le porte-parole du comté, Shawn Smetana.

Dans presque tous les cas, les voyages de Scarborough ont entraîné des coûts ou des avantages supplémentaires, pas directement liés à l’objectif de la formation judiciaire.

Bien qu’un cours juridique en 2017 auquel il a assisté à Seattle ait duré quatre jours, Scarborough a facturé aux contribuables neuf nuits à l’hôtel Sorrento, à quelques pas du marché de Pike Place et du front de mer de la ville. La facture publique de son voyage: 4 991 $.

Il s’est offert un autre séjour prolongé dans un complexe d’Honolulu le long de la plage idyllique de Waikiki en 2016. Ce voyage a coûté 5 318 $ aux contribuables.

En 2018, Scarborough s’est rendu à Jackson Hole, Wyo., Où il a visité la chaîne de montagnes Grand Teton et séjourné dans un ranch au sommet d’une réserve faunique. Le séjour a coûté aux contribuables plus de 1 400 $ pour le faire voyager en première classe. Il a dépensé des milliers d’autres pour ses cours, une voiture de location, de la nourriture et un logement qui comprenaient deux nuits supplémentaires.

Le surcoût des contribuables pour des vols en première classe ou des nuits supplémentaires d’hébergement se situe probablement dans une zone grise légale, a déclaré Lynn Teague de la League of Women Voters de Caroline du Sud. Les lois éthiques de l’État ne couvrent pas clairement ces problèmes de dépenses, a-t-elle déploré.

Mais elle a décrit ces pratiques comme un “abus évident des fonds des contribuables”.

“C’est absolument exagéré”, a-t-elle déclaré. “Cela ne devrait jamais arriver.”

“La plupart des gens qui paient leurs impôts pour subventionner cela ne peuvent pas se permettre de voyager en première classe”, a-t-elle ajouté. «Il n’y a aucune raison qu’un maître en équité puisse le faire.»

Scarborough a écrit au comté un chèque de 291,35 $ le 25 février, le lendemain du jour où The Post and Courier a contacté son bureau pour la première fois. Le journal avait demandé ses reçus de compagnie aérienne au comté la semaine précédente.

Scarborough a déclaré que le remboursement qu’il avait payé reflétait la différence de coût entre ses billets de première classe pour 2018 et ce qu’il aurait payé s’il avait pris l’avion.

Il a défendu son utilisation de l’argent des contribuables, bien que ses habitudes de dépenses aient également été remises en question lors d’un récent audit de comté. Un responsable des achats a signalé plus de 1 000 $ de dépenses de mobilier et de bureau qui ne respectaient pas les directives de dépenses. Scarborough a également nié les actes répréhensibles.

Scarborough a déclaré qu’il avait personnellement couvert les dépenses de sa fille lorsqu’elle l’a rejoint lors du voyage à Hawaï. Il a fait de même lorsque sa femme s’est rendue avec lui à une conférence à Big Sky, au Mont, l’année dernière, a-t-il déclaré.

Il a souligné qu’il participait activement aux séminaires juridiques et a été invité à diriger certaines des discussions. Apprendre comment les juges gèrent leurs tribunaux dans d’autres États a contribué à élargir sa formation juridique, a déclaré Scarborough.

«Je l’ai trouvé à la fois utile et rafraîchissant», a-t-il déclaré.

«Une nouvelle approche»

Scarborough a pris ses fonctions pour la première fois en 2003. Il a été sélectionné par la délégation législative du comté de Charleston, battant quatre autres avocats en lice pour le poste public qui porte un mandat de six ans.

Avocat en droit immobilier, Scarborough a siégé pendant des années au Conseil de planification du comté de Charleston, notamment à titre de président. Il a également géré certains travaux juridiques directement pour le comté et sa commission électorale.

“Il était éminemment qualifié pour le poste”, a déclaré l’ancien représentant Chip Limehouse, un républicain de Charleston qui était alors président de la délégation législative du comté. «Il était très respecté par les dirigeants de Charleston. Je suis content de l’avoir aidé à monter sur le banc. “

Scarborough est l’un des 22 maîtres en équité de la Caroline du Sud. Ils sont nommés dans les grands comtés et président principalement aux saisies hypothécaires, aux litiges immobiliers et aux recouvrements de créances.

En règle générale, ils traitent les affaires civiles et ne président pas les jurys. Cependant, pour aider à effacer les dossiers des tribunaux de circuit, la Cour suprême accorde un pouvoir spécial à Scarborough et à d’autres maîtres pour traiter certaines affaires pénales sans jury. Le bureau de Scarborough supervise également les ventes aux enchères de Charleston de biens vendus à la forclusion.

Les candidats à la maîtrise et les titulaires sont soumis tous les six ans à des vérifications par la Commission de sélection du mérite judiciaire, un comité qui évalue également d’autres juges d’État. Les délégations du comté sélectionnent les meilleurs candidats et transmettent les noms au gouverneur, qui signe toutes les nominations.

Pour se qualifier pour le poste, les candidats doivent être titulaires d’une licence en droit depuis au moins huit ans. Une fois sur le banc, comme les autres juges, ils doivent suivre chaque année 15 heures de formation juridique continue.

Beaucoup choisissent de répondre à leurs besoins grâce à des sessions annuelles organisées par des groupes juridiques de l’État. L’Association du Barreau de la S.C. organise des sessions obligatoires pour les maîtres en octobre, en plus du congrès annuel du groupe qui comprend plus de 20 séminaires. Le Département judiciaire organise également un séminaire annuel pour ses membres.

La plupart de ces événements ont lieu dans la capitale, Columbia, à deux heures de route du domicile de Scarborough. Ses voyages en dehors de l’État incluaient des plats plus exotiques.

Lors d’un voyage dans l’Oregon en 2014, le séminaire de Scarborough comprenait une visite au festival historique de Shakespeare de cet État. Les participants ont eu droit à des visionnements de «Richard III», «La comédie des erreurs» et «La tempête». Ils ont ensuite discuté des «dilemmes éthiques posés dans les pièces en relation avec les dilemmes liés au pouvoir judiciaire», a expliqué une description de cours. Le titre du cours: «Questions éthiques dans le droit, une nouvelle approche».

Le voyage comprenait son séjour à l’hôtel Ashland Springs, un monument vers 1925 qui se décrit comme «une oasis de gentillesse et d’élégance située dans une ville pittoresque et charmante». Le voyage a coûté un peu plus de 4 000 $.

Scarborough a déclaré que les cours d’éthique font partie intégrante de ses exigences annuelles en matière d’éducation.

“J’ai trouvé que c’était une façon intéressante d’éduquer sur ce sujet normalement très sec”, a-t-il déclaré.

Teague, avec la League of Women Voters, a déclaré que les événements de formation dans l’État – un peu comme les sessions organisées par d’autres associations gouvernementales – visent à limiter les coûts de l’éducation requise.

“Si une formation est disponible dans l’État, c’est clairement ce que les gens devraient faire”, a-t-elle déclaré. «Il devrait y avoir une raison irrésistible et impérieuse de le faire en dehors de l’État.»

«Un siège confortable»

Les voyages les plus récents de Scarborough sont venus avec d’autres avantages.

Le juge s’est inscrit à un cours de 1 748 $ à Seattle en 2017. Le cours s’est déroulé du lundi au jeudi. Mais Scarborough a facturé 2 645 $ aux contribuables pour neuf nuits, y compris les fins de semaine avant et après le cours. Pour ses vols sans escale entre la Caroline du Sud et l’État de Washington, il a également facturé 107 $ aux contribuables pour passer à des sièges avec plus d’espace pour les jambes.

Scarborough a déclaré qu’il se remettait à l’époque d’une blessure. Il a également souligné sa taille et son poids – 6 pieds, 1 pouce de hauteur et 260 livres.

“Comme j’allais rester dans mon siège pendant cinq heures et que je m’étais récemment blessé au genou, j’ai choisi d’avoir un siège confortable”, a-t-il déclaré.

Il a réservé ses vols avec Alaska Air, qui, selon lui, “n’a volé que certains jours”, l’obligeant à rester des nuits supplémentaires à Seattle. Les vols ont totalisé 597 $.

Pour le voyage de l’année suivante au Wyoming, il a volé en première classe.

Il a séjourné au Spring Creek Ranch, situé sur une réserve faunique perchée au sommet de Jackson avec «des vues spectaculaires sur la chaîne de montagnes Teton». Son cours juridique a tenu sa première session un lundi. Il est arrivé le samedi précédent et est parti une semaine plus tard – deux jours après la fin de son cours jeudi.

Scarborough a déclaré qu’il réservait des vols pour chaque samedi parce que “je pense que ces jours étaient moins chers à voler”.

Il a dit qu’il avait visité les Tetons, mais avait payé sa carte d’entrée de sa propre poche.

Les laissez-passer de sept jours varient entre 20 $ et 35 $, selon le site Web du parc. La facture publique pour le voyage au Wyoming a totalisé un peu moins de 5 600 $.

Scarborough est retourné dans la région pour un autre séminaire l’an dernier. Cette fois, il est resté à Big Sky, au Mont., Et a amené sa femme. Il a facturé aux contribuables 642 $ pour louer un SUV.

Le couple a conduit la location de plus de 1300 miles en une semaine, les recettes montrent – c’est à peu près l’équivalent d’un voyage de Charleston à Des Moines, Iowa.

Scarborough a déclaré que sa femme avait utilisé la voiture pendant qu’il était en classe pendant quatre jours pour se rendre au parc national de Yellowstone, à environ 80 km. Leur complexe était également à environ 60 miles de l’aéroport de Montana.

Scarborough a déclaré qu’il avait personnellement couvert le gaz de la voiture. Il a également payé ses vols et ceux de sa femme.

Rarement revu

Comme d’autres maîtres en équité, le travail de Scarborough n’attire généralement pas beaucoup l’attention du public à moins que l’économie ne gronde et que les saisies ne augmentent.

Scarborough supervise six employés dans un bureau avec un budget annuel d’environ 700 000 $. La majeure partie de cet argent va aux salaires, laissant environ 30 000 $ dans les comptes de dépenses discrétionnaires du juge. Il a dit que son budget de voyage annuel ne dépassait pas 7 000 $.

Les états financiers de Scarborough sont compilés dans les audits annuels du comté de Charleston ou dans les rapports financiers annuels complets. Des rapports similaires sont requis dans chaque comté.

Mais Teague a déclaré que ces rapports ne vont pas assez loin. Parce que les maîtres en équité gèrent des tas d’argent public – le bureau a généré environ 400000 dollars de revenus l’année dernière – il devrait y avoir une exigence pour un examen plus approfondi de leurs comptes et de la documentation de sauvegarde, a-t-elle déclaré.

“Le comté ne devrait pas seulement rapporter ce qui se passe, mais l’examiner de manière médico-légale”, a déclaré Teague.

En 2018, le comté de Charleston a examiné plus en détail les dossiers de dépenses de Scarborough. Un responsable des achats a signalé près de 700 $ en achats de bureau sur un an pour le café, la crème, le sucre, les couverts, les assiettes et les tasses. La vérification a également signalé un four à micro-ondes de 163 $ et une table de buffet en ivoire de 326 $.

Les achats sont tombés en dehors des directives des cartes de dépenses du comté exigeant que les achats soient effectués pour des affaires ou des voyages légitimes dans le comté, a indiqué l’audit.

Dans une réponse écrite au directeur des achats du comté, Scarborough a décrit les articles comme des achats innocents destinés à permettre à ses employés de déjeuner au bureau. Il a dit qu’il utilisait la table du buffet comme support pour le micro-ondes et pour d’autres rangements.

“Nous ne dépensons pas trop et essayons d’être conscients de chaque dollar dépensé”, écrit-il.

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